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第38集 《忘了我是誰 》老人癡呆症(台大醫學院神經科醫師 葉炳強)

播出時間:10月28日(週六)晚間10點。

在台灣進入已開發國家行列的時候,我們的社會,也逐漸走向了高齡化。銀髮族這個名詞的出現,就代表高齡化的結構已經形成。大約有75%的老人,患有一種或一種以上的慢性病。慢性病長期纏身,就會影響人體的神經系統,其中對生活上的影響最大的,應該算是老年癡呆症了。

人體的中樞神經系統,包括了大腦、小腦、腦幹,以及脊椎內的神經。其中以大腦最重要,裡頭有好幾億個稱為'神經元'的單位,主宰著思考、語言、記憶等等功能。

神經元不像其他細胞能夠分裂再生;它的數目,從出生之後就不會再增加。當大腦要執行某種功能時,必須要靠成千上萬個神經元通力合作完成。如果神經元受到損傷,造成數目大量減少,腦部的運作就會感到吃力。

當受損的神經元不多,我們可能只是比較健忘,還勉強可以應付,把它當作正常老化的現象看待;等到數目大量減少到某一個程度,症狀就會變得十分明顯。老年癡呆症就是這種不正常的老化。

大約有10%到25%的老年癡呆症,可以找到致病的原因,經過適當的治療,就可以得到明顯的改善;但大部分引起老年癡呆症的原因,目前我們並不清楚,其中,阿爾茲海瑪氏症,是最常見的一種。

阿茲海瑪氏症,是在1907年由德國神經病理學家,阿茲海瑪醫師發現。它又被稱為'世紀之病',全世界大約有上千萬人受到它的影響。一般我們所說的老年癡呆症,大都是這個疾病。在美國,它是排名第四位的成人死亡原因,僅次於心臟病、癌症和腦中風。在台灣老年癡呆症裡的比例,大約是40-50%。

容易罹患阿爾茲海瑪氏症的危險群,包括了年齡、家族病史、以及有頭部外傷病史的病人。在目前已經證實的因素裡,年齡是最主要的一個。65歲到74歲的人,罹患率在5%以下;74歲到84歲之間的老人,罹患率增加到5%和10%之間;到了85歲以上,則有10%到20%的罹患率。

如果是有阿爾茲海瑪氏症家族病史的人,65歲以前早期發病的機率,要比一般人來得高;但在65歲以後發病,或是一般老年期的癡呆症中的比例,就沒有那麼地明顯。另外, 因為頭部外傷造成的後遺症,或是頭部經常受撞擊的病人,像是拳擊選手,也比較容易發生阿爾茲海瑪氏症。

雖然某些癡呆症發生的原因,我們還不能完全了解,但並不是所有的癡呆症,都是不能治療的,只要盡早發現,交由專業的醫師來診斷治療,病人還是有恢復的希望。我們千萬不要用消極的態度來對待病人,可能因此延誤了治療的時機。

◎ 相關內容請收看公共電視台與惟生醫學文教基金會合製之專業醫學節目 「找回身體的愛」,每週六晚間十點53頻道播出。


過去曾經有研究指出,補充女性體內的荷爾蒙,可能可以改善老年癡呆症的情形。由於女性荷爾蒙,對身體的新陳代謝影響很大,有不少研究的主題,都把它放在延緩老化的目標上。雖然目前的發現,補充女性荷爾蒙,並不能直接改善老年癡呆症, 但是也不必因此而停止攝取,因為它仍然可以預防老年的骨質疏鬆症。


對於罹患癡呆症的患者,我們都會鼓勵他們多用腦。像是簡單的拼圖,打麻將、打樸克牌等活動,不但可以讓病患產生興趣,集中注意力,長期下來,對認知能力的訓練也很有幫助。對於症狀並不嚴重, 仍然有學習興趣的患者,目前銀髮族熱中參與的長春大學,也是非常好的選擇。


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