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許世賢 1908年生於台南市,父親許煥章為前清秀才案首,1930年畢業於東京女子醫專( 今之日本東京女子醫科大學), 之後返台行醫,並主持泰德醫院、世賢醫院, 為早年少見的女醫生 。

二次世界大戰結束後,台灣行政長官公署於 1945年任命 三十七歲的 許世賢為第一任嘉義女中校長,也是台灣第一位女校長,並於次年當選為 參議員。

二二八事件時,許世賢受到民眾託付,組團向政府當局提出請求案,卻遭戒嚴單位的歸罪,當時同為參議員的陳澄波、盧炳欽、潘木枝等人都於此時被殺害,許世賢攜幼女張博雅連夜避難台南、北投、草山等地,倖免於難。

曾是國民黨員的許世賢,於 1956年第二屆省議員任內,因質詢嘉義縣長李茂松停職案而聲明退黨,自此走上黨外民主運動之路,以「無黨無派」自居。1957年第三屆省議員起,許世賢並與李萬居、郭國基、郭雨新、李源棧和吳三連等人號稱黨外「五龍一鳳」。當年,許世賢 參加無黨籍、青年黨、民社黨人士舉辦的「選舉改進座談會」及擔任「中國地方自治研究會」七十八位發起人之一; 1960年,參與雷震等人籌組的「中國民主黨」;1961年組黨失敗的新黨人士推派許世賢等十一人為「第五屆縣市議員全國助選團」,巡迴全台助選。

1968年,許世賢高票當選第六屆嘉義市市長,成為台灣第一位 民選 縣轄市女市長。 1971年,國民黨為阻擋黨外人士郭國基及許世賢角逐自治首長,修改法令,限制「超過六十歲者不得為地方自治首長候選人」規定,許世賢失去連任機會,只得於轉戰增額立委選舉,並以十九萬票全國最高票的破記錄當選。1980年選罷法取消年齡限制,許世賢於1982年再度出馬競選市長,囊括全市百分之八十以上的選票而獲當選,同年嘉義升格為省轄市,許世賢因而成為全台首位女性縣市長,也是台灣地方自治史上,最年長的民選地方首長。

許世賢於 1983年6月30日因積勞成疾得肝硬化而去世,享年七十六歲,同年由四女張博雅繼承衣缽,補選當選嘉義市長,張博雅入閣後,其姐張文英也順利選上市長,形成政壇實力雄厚的「許家班」。

而許世賢經歷將近半世紀的政治生涯,培養了南台灣長達四十年兩代三人家族政治傳統,開創台灣女性政治參與的先鋒,她的一生堪稱台灣地方史、女性奮鬥史的第一典範。

且在台灣政壇, 許世賢也跳脫了在野政治人物歷來被招安收編或坐牢或歸隱或被利用的結局,在長達四十年的從政生涯,不入閣、不被利用,也沒有歸隱山林,長期與國民黨戰鬥,卻沒有一天坐過牢,甚至一生創下多項「第一」紀錄:第一位台灣留日女博士、第一位女中校長、第一位女性參議員、第一位女性民選縣轄市長,及第一位女性省轄市長。沒有幾位女性能在一輩子當中擁有這麼完整的政治資歷,而且都是開時代之先。